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L'avion solaire Solar Impulse a décollé pour son premier vol

L'avion, dont les ailes sont recouvertes de cellules photo-voltaïques, doit effectuer plusieurs essais pendant le vol programmé pour une durée de deux heures.

(AFP) - L'avion propulsé à l'énergie solaire Solar Impulse a décollé ce mercredi de l'aérodrome militaire de Payerne, dans l'ouest de la Suisse, pour son premier vol qui devait durer environ deux heures. L'appareil, qui a l'envergure d'un Airbus A340 (63,40 mètres de long) mais ne pèse guère plus qu'une voiture (1.600 kg), a décollé à 10h28.

Propulsé par ses quatre moteurs électriques d'une puissance de 10 chevaux chacunet piloté par l'Allemand Markus Scherdel, le Solar Impulse, a lentement pris de l'altitude dans le ciel bleu afin de s'élever à 1.000 mètres. Les ailes de l'appareil sont recouvertes de quelque 12.000 cellules photo-voltaïques qui alimentent en énergie les quatre moteurs électriques et permettent de recharger ses batteries lithium-polymère de 400 kg.

L'avion va effectuer une série d'essais lors de ce premier vol durant lequel il va notamment évaluer son comportement en vol, simuler des approches de la piste et finalement atterrir, a indiqué André Borschberg, le co-fondateur du projet. Ce premier vol, qui a été repoussé à plusieurs reprises en raison de conditions météorologiques défavorables, intervient après un premier "bond" de quelques mètres de hauteur en décembre 2009.

Le Solar Impulse avait été présenté au public fin juin 2009. Le projet doit aboutir d'ici deux ans à un vol autour du monde en cinq étapes. Mais d'ici là, l'avion devra encore effectuer une série de vols d'essais et notamment un périple de 36 heures non-stop afin de tester la capacité de l'appareil à voler de jour comme de nuit.

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