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Le zinc fait son grand retour

Sur votre toit, dans votre crème solaire ou votre montre de fitness: le zinc est présent dans d’innombrables applications. Le fait qu’il soit sûr et recyclable à 100% est un atout non négligeable. “Le zinc joue même un rôle important dans la lutte contre la malnutrition”, avance Ann Vos, Manager Safety, Health, Environment & Quality chez Nyrstar à Balen.

Le zinc semble faire son grand come-back. Mais avait-il réellement disparu?

“Si le zinc est davantage utilisé, c’est surtout parce que, grâce aux dernières innovations, il peut avoir une valeur ajoutée majeure. Ceux qui construisaient leur maison voici 20 ans se tournaient souvent vers des matériaux moins chers qui venaient de faire leur apparition sur le marché, comme les matériaux pour toitures et les descentes d’eau pluviale en PVC. En 2021, le zinc est à nouveau populaire dans le secteur de la construction, qui a compris qu’il était recyclable à 100%. Ceux qui souhaitent construire une habitation véritablement durable optent généralement pour un toit, des descentes d’eau et des gouttières en zinc.”

Dans quelles autres applications le zinc intervient-il de façon déterminante?

“Il est fréquemment employé pour renforcer l’acier. Si vous construisez un pont en acier, vous aurez besoin d’une couche de zinc pour le protéger contre la corrosion. La durée de vie de l’acier est 12 fois plus importante lorsqu’il est galvanisé. Comparez les véhicules d’il y a 50 ans avec les modèles actuels: alors que les voitures commençaient à rouiller après trois ans, ce problème a quasiment disparu aujourd’hui.”

“Le zinc est aussi de plus en plus utilisé dans toutes sortes de produits de grande consommation. Jusqu’il y a peu, les coques des machines à laver, réfrigérateurs et autres lave-vaisselle étaient en acier. Désormais, les consommateurs s’attendent à ce que ces produits affichent une durée de vie plus longue. Cet objectif est atteint grâce au zinc. En réalité, le zinc est omniprésent: dans les charnières et poignées de portes, leviers de vitesse, téléphones portables, etc.”

Ann Vos, Manager Safety Health Environment Quality chez Nyrstar à Balen

Quel rôle le zinc joue-t-il dans l’économie circulaire?

“Non seulement un pont en acier galvanisé ou un toit durent une centaine d’années, mais le zinc qu’ils contiennent peut être entièrement recyclé. On peut dès lors considérer que le zinc a une grande valeur ajoutée dans l’économie circulaire.”

“Les nouvelles technologies nous permettent de déposer des couches de zinc à la fois plus minces et plus résistantes, ce qui a ouvert un nouveau marché, celui des petites pièces en métal. Les voitures sont également plus légères qu’il y a quelques dizaines d’années, puisque la couche de zinc nécessaire pour protéger l’acier est nettement plus mince.”

Si le zinc a occupé une place centrale dans le développement des premières batteries, il a été détrôné notamment par le cadmium et le lithium. Il fait néanmoins un retour en force dans la technologie des batteries. Qu’est-ce qui a changé?

“C’est une question de durabilité. Le lithium utilisé dans les batteries ne peut actuellement pas être recyclé. En revanche, le zinc contenu dans une batterie au zinc peut être réutilisé. En outre, la durée de vie d’une batterie au zinc est plus longue et plus constante. Le zinc trouvera ainsi sa place dans l’évolution des technologies liées au stockage d’énergie alors que d’autres types de batterie ne le pourront pas.”

“Par ailleurs, les risques en cas d’impact ou de dommages sont moindres avec le zinc, qui peut être exposé sans danger à l’air et à l’eau. L’application du zinc est moins risquée que celle d’autres matériaux comme le plomb et le lithium, ce qui rend le zinc beaucoup plus intéressant pour les applications de batteries sur le corps humain.”

Les voitures sont également plus légères qu’il y a quelques dizaines d’années, puisque la couche de zinc nécessaire pour protéger l’acier est nettement plus mince.
Ann Vos
Manager Safety, Health, Environment & Quality chez Nyrstar

“Pensez aux wearables comme les montres de fitness, les appareils auditifs et les moniteurs cardiaques. L’industrie du zinc s’efforce d’exploiter davantage la valeur ajoutée de ce métal dans certaines batteries et applications.”

De nombreuses personnes s’étonneront sans doute que l’on trouve du zinc dans le secteur des soins de santé et l’agriculture…

“C’est vrai. Le zinc possède plusieurs propriétés protectrices de la peau et est un composant essentiel des écrans solaires et autres crèmes. Mais il trouve aussi sa place dans les engrais, car il augmente le rendement de certaines cultures. Il contribue donc indirectement à la lutte contre la malnutrition dans de nombreux pays en développement.”

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