Karl-Johan Persson, l'héritier naturel de Hennes & Mauritz

Karl-Johan Persson ©REUTERS

Karl-Johan Persson succède à son père à la présidence de Hennes & Mauritz. La chaîne suédoise d’habillement H&M a été fondée il y a près de 73 ans par son grand-père.

Il est la troisième génération Persson à prendre la présidence de l’enseigne suédoise emblématique H&M. Âgé de 45 ans en mars prochain, Karl-Johan Persson, actuel CEO de Hennes & Mauritz, fondée en 1947 par son grand père Erling Persson, succède ainsi à son père.

À 72 ans, le milliardaire Stefan Persson (71e sur la liste de Forbes et l’un des hommes les plus riches de Suède) a décidé de mettre un terme à ses responsabilités au sein du groupe, sans toutefois lui tourner définitivement le dos. Ce jeu de chaises musicales propulse la directrice opérationnelle Helena Helmersson à la direction générale. Elle sera la première femme à ce poste chez H&M.

Le profil
  • Né le 25 mars 1975, Karl-Johan Persson est l’héritier de l’empire H&M
  • Diplômé de la European Business School de Londres avec une spécialisation en économie et gestion.
  • En 2001, il crée une entreprise de gestion d’événements, qui s’est imposée comme la meilleure dans les pays scandinaves. La société sera vendue à MCI.
  • En 2007, il entre chez H&M pour en prendre la direction générale en 2009.

"C’est un changement naturel, après 20 ans en tant que président, de céder la place à Karl-Johan, qui est CEO depuis plus de 10 ans. Je continuerai d’être un propriétaire engagé, tout comme aujourd’hui, mais dans une position différente."

La famille à tout prix?

Pourtant, l’idée de la famille Persson n’est pas la transmission à tout prix d’une génération à l’autre. "Mes enfants de 15 ans et 10 ans me posent des questions sur l’entreprise. Ils l’ont visitée, mais je ne les forcerais jamais à travailler ici. Ils doivent faire ce qu’ils veulent faire. Mon père a eu la même vision avec moi. Il ne m’a jamais forcé à le rejoindre", indiquait au printemps dernier Karl-Johan Persson.

D’ailleurs, si sa sœur travaille bel et bien chez H&M où elle est en charge du sponsoring, leur frère Tom a préféré l’industrie cinématographique à l’entreprise familiale.

Karl-Johan avait lui-même aussi envisagé une vie professionnelle loin d’H&M. Il avait ainsi créé à la fin de ses études une société événementielle. Basée à Londres, elle avait toutefois été revendue quelques années plus tard.

En 2005, il rejoint H&M. Sous sa responsabilité: la stratégie d’expansion. Il se retrouvera aussi aux conseils d’administration de différentes filiales étrangères.

Le titre de CEO, il le décroche en 2009, succédant à Rolf Erikse parti à la retraite.

Un bon timing

Stefan Persson considère que le moment de ce nouveau passage de flambeau est idéal. "Nous avons progressivement amélioré nos bénéfices et avons une position forte avec de nombreuses marques bien établies, des millions de clients dans le monde et une bonne santé financière." H&M, c’est en effet près de 5.000 magasins dans plus de 70 pays.

Les investisseurs ont certes longtemps douté des compétences de Karl-Johan Persson en tant que directeur général. Certains ont même émis l’hypothèse qu’un CEO "non familial" aurait peut-être davantage redressé la société.

Durant les 10 années de direction de Karl-Johan, la marge opérationnelle d’H&M s’est tassée de deux tiers. Mais au cours des derniers trimestres, le plan de redressement a porté ses fruits, boostant également l’action.

Des critiques ont aussi fusé sur la poursuite d’ouverture massive de magasins physiques, et ce même si les achats en ligne décollaient. Depuis, le plan stratégique a réduit la voilure avec à peine 25 ouvertures nettes en 2020, le taux le plus bas sur cette décennie.

Pour 2019, le groupe fait état d’un chiffre d’affaires en hausse de 10,6%, à 233 milliards de couronnes (plus de 22 milliards d’euros) pour un bénéfice net de 13,4 milliards de couronnes (1,3 milliard d’euros, + 6,2%).

 

Connexions royales
La famille Persson est proche de la famille royale suédoise. La princesse héritière Victoria de Suède a ainsi assisté en 2002 au mariage de Karl-Johan Persson avec Leonie Gillberg qui lui donnera deux enfants.
La passion du foot
Karl-Johan Persson est comme son père un passionné de foot. Rien de surprenant dès lors de voir la famille Persson soutenir le club de foot local de Djurgarden. "Une histoire de cœur," indiquait Stefan Persson pour expliquer le soutien financier au club alors qu’il traversait une période difficile.

Pourquoi H&M?
Dans les années 1940, le jeune Suédois Erling Persson va chercher de l’inspiration aux États-Unis. Il en revient avec l’idée inédite: vendre de la mode féminine de qualité à des prix imbattables. Il inaugure ainsi son premier magasin Hennes ("pour elle", en suédois). Onze ans plus tard, il rachète les magasins d’articles de pêche Mauritz Widforss. C’est le début de H&M, qui débarque en 1992 en Belgique.

 

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