Un prototype de la fusée Starship de SpaceX explose quelques minutes après son atterrissage

Le prototype Starship SN10 de SpaceX est parvenu à se poser comme prévu, mais a explosé 10 minutes après son atterrissage. ©AFP

Un prototype de la future fusée Starship de la société SpaceX a réussi à se poser en un morceau mercredi au Texas… avant d'exploser quelques minutes plus tard.

Elon Musk, le fondateur de SpaceX, et toute son équipe sont passés du rire aux larmes en une dizaine de minutes, alors qu'un test de lancement du nouveau prototype de la fusée Starship avait très bien débuté à Cameron, au Texas.

Tout s'était déroulé sans accroc, la fusée ayant enfin réussi son atterrissage, après deux précédents essais infructueux. Mais dix minutes plus tard, une explosion a détruit le lanceur et les espoirs du milliardaire.

paceX's Starship SN10 Successful Landing & Explosion

"Starship SN10 a atterri en un seul morceau!", a réagi Elon Musk dans un tweet, une heure après l'explosion. "L'équipe SpaceX fait du super boulot! Un jour, la véritable mesure du succès sera le fait que les vols Starship seront devenus banals", a-t-il ajouté dans un second tweet.

"Comme si le test n'était pas assez excitant, SN10 a connu un rapide démontage imprévu peu après l'atterrissage", a plaisanté SpaceX sur son site internet, sans fournir d'explication. Ce véhicule est appelé à devenir la fusée de choix de SpaceX, la société fondée par Elon Musk, pour aller un jour sur Mars.

Mission (tout de même) accomplie

Le prototype, nommé SN10, pour "Serial Number 10", avait décollé un peu avant 23h20 GMT (00h20 en Belgique) depuis Boca Chica, au Texas, pour un troisième test suborbital.

L'engin est monté dans le ciel, propulsé par trois moteurs qui se sont éteints les uns après les autres, et le véhicule s'est renversé pour se placer en position horizontale
Il a atteint les 10 kilomètres d'altitude, le but fixé pour ce vol, avant d'entamer sa descente. La fusée s'est ensuite replacée en position verticale, réussissant à se poser, à première vue sans encombre, à l'endroit souhaité.

Le prototype Starship SN8 s'écrasant sur le sol lors de son atterrissage en décembre dernier. ©REUTERS

Deux autres prototypes (SN8 et SN9) s'étaient écrasés au moment de l'atterrissage, en décembre, puis début février. Ces essais se produisent dans une zone quasi-déserte louée par SpaceX, à l'extrême sud du Texas, près de la frontière avec le Mexique et au bord du golfe du Mexique - une zone suffisamment vide pour qu'un accident ou une explosion ne cause pas de dommages ni ne fasse de victimes.

Bientôt du tourisme sur la Lune?

Elon Musk imagine lancer un jour plusieurs de ces vaisseaux à la conquête de Mars. Mais dans un premier temps, la fusée, si elle devenait opérationnelle, pourrait s'avérer utile pour des voyages plus proches, notamment vers la Lune. C'est à bord de ce véhicule que le milliardaire japonais Yusaku Maezawa est censé aller faire le tour de la Lune, en théorie en 2023, un voyage dont le prix n'a pas été communiqué.

Dans une vidéo publiée mercredi sur son compte Twitter, il a invité huit personnes "du monde entier" à se joindre à lui. Les astronautes en herbe doivent se pré-inscrire d'ici le 14 mars, et une première sélection doit être effectuée une semaine plus tard.

La future fusée sera composée, en plus du vaisseau habité, d'un premier étage appelé Super Heavy. Le tout mesurera 120 mètres de hauteur et sera capable d'emporter 100 tonnes à son bord.

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