Notre ancêtre australopithèque ne marchait pas à quatre pattes

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Le squelette de Little Foot, enfin reconstitué, livre ses secrets. Il montre que l'idée de nos ancêtres marchant à quatre pattes est fausse.

Des chercheurs sud-africains ont dévoilé le squelette quasi-complet du fameux australopithèque Little Foot, vieux de 3,67 millions d'années. Sa reconstitution doit nous éclairer sur la vie de ces très lointains ancêtres.

Cousin de la fameuse Lucy retrouvée en Ethiopie, Little Foot a été découvert en petits morceaux à partir de 1994 par le paléontologue britannique Ron Clarke dans une grotte de Sterkfontein, près de Johannesburg. Il lui a fallu plus de vingt ans pour en extraire minutieusement toutes les pièces et présenter le fossile complet avec ses confrères de l'université du Witwatersrand.

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"Cela nous a pris beaucoup de temps parce que nous avons choisi d'exhumer le fossile dans la grotte même", a expliqué Ron Clarke. "Les os étaient extrêmement fragiles. Nous avons agi comme un chirurgien."

Reconstitué à 90%, Little Foot est aujourd'hui le squelette le plus complet d'un humanoïde âgé de plus d'un million et demi d'années à la disposition des chercheurs.

Que nous apprend déjà Little Foot?

De la démarche de singe à celle de l'homme : "Ce que Little Foot nous montre, c'est que l'image représentée dans nos livres de nos ancêtres marchant à quatre pattes puis se relevant progressivement est totalement fausse." En étudiant le squelette, le paléontologue a découvert que ses mains étaient très proches de celles des humains et ses jambes plus longues que ses bras.

"Nos ancêtres se tenaient déjà debout lorsqu'ils vivaient dans les arbres et lorsqu'ils en sont descendus, ils marchaient debout. Little Foot n'est jamais passé par l'étape du singe, avec de longs bras et delongues mains."

Son âge: L'observation de ses dents lui a également permis d'affirmer que Little Foot était une femme âgée "d'environ 30 ans".

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