Découverte d'une planète monstre

Impression d'artiste de la "planète monstre" NGTS-1b. ©University of Warwick/Mark Garlick

Une surprenante planète géante vient d'être découverte en orbite autour d'une étoile naine. Normalement, les petites étoiles ne sont pas capables de former de si grandes planètes...

Une planète "monstre", qui en théorie ne devrait pas exister, a été découverte en orbite autour d'une étoile naine peu lumineuse, au grand étonnement des astronomes.

→ Pourquoi cette découverte est-elle étonnante? Cette découverte contredit le modèle largement accepté de formation planétaire. Selon la théorie, les petites étoiles peuvent former des planètes rocheuses, "mais ne peuvent pas rassembler assez de matière pour former des planètes de la taille de Jupiter", selon un communiqué de la Royal Astronomical Society (RAS) à Londres.

Or le géant gazeux, surnommé la planète "monstre" du fait de son volume, fait à peu près la taille de Jupiter, la plus grosse planète du système solaire alors que l'étoile ne fait que la moitié du soleil. Cette planète orbite évolue très près de son étoile, à une distance ne représentant que 3% de celle qui sépare la Terre et le Soleil et elle effectue un tour complet de son hôte en deux jours et demi.

A savoir: comment se forment les planètes?

Les planètes se forment à partir d'un nuage de poussières et de débris qui petit à petit s'agglomèrent pour former des planètes autour d'une nouvelle étoile.

La planète "monstre" a été découverte par le Next-Generation Transit Survey (NGTS), installé dans le désert d'Atacama, au Chili, un réseau de 12 télescopes qui a donné son nom à l'étoile et sa planète (respectivement NGTS-1 et NGTS-1b). L'étrange duo a été débusqué à environ 600 années-lumière de la Terre dans une constellation Columba.

"La découverte de NGTS-1b nous a réellement surpris ... de telles planètes massives ne devraient pas exister autour de petites étoiles. Le rayon de la planète fait environ 25% de celui de son étoile, elle est très grande par rapport à son hôte. A titre de comparaison, Jupiter ne représente qu'environ 10% du rayon de notre soleil" (Daniel Bayliss de l'Université de Warwick, coauteur de l'étude*)

"Même si NGTS-1b est un monstre, elle était difficile à débusquer car son étoile parente est vraiment petite et peu lumineuse" (Peter Wheatley, collègue de Daniel Bayliss)

* L'étude a été acceptée pour publication dans Science Monthly Journal de la Royal Astronomical Society. Consultez le communiqué ici

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