Le prince Philip, époux de la reine Elizabeth II, est décédé

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L'époux de la reine d'Angleterre, le prince Philip Mountbatten, est décédé ce vendredi à l'âge de 99 ans.

"C'est avec un profond chagrin que sa majesté la Reine annonce la mort de son époux bien aimé le prince Philip, duc d'Édimbourg", selon un communiqué du Buckingham, précisant que le prince Philip, qui avait été hospitalisé récemment, est mort "paisiblement ce (vendredi) matin au château de Windsor". Le duc d'Édimbourg s'est éteint quelques semaines seulement après une hospitalisation d'un mois à Londres pour une infection et un problème cardiaque préexistant.

"La force et le soutien" de la Reine

Deux pas en retrait, le duc d'Édimbourg a fidèlement accompagné la reine Elizabeth pendant plus de 73 ans. Loin de s'effacer, le prince Philip était resté impétueux, malgré le sacrifice de sa carrière et les lourdeurs du protocole. "Mon premier, second et ultime emploi est de ne jamais laisser tomber la Reine", avait-il expliqué à son secrétaire particulier, Michael Parker, juste après son mariage, en 1947. Un dévouement auquel Elizabeth II avait rendu hommage, confiant publiquement qu'il avait été sa "force" et son "soutien".

Et pourtant, le prince Philip s'est longtemps heurté aux arcanes policés de la famille royale britannique avec son tempérament autoritaire, mais aussi ses plaisanteries douteuses, voire des dérapages racistes.

Une jeunesse mouvementée

Philip est né à Corfou le 10 juin 1921, avec les titres de Prince de Grèce et du Danemark. À 18 mois, son oncle, roi de Grèce, est contraint d'abdiquer, et son père est banni du pays après la guerre gréco-turque. Avec ses parents et ses quatre soeurs, Philip fuit à bord d'un navire de l'armée britannique.

"Les membres de la famille royale le considéraient comme brutal, sans éducation et estimaient qu'il serait probablement infidèle."
Alan Lascelles
Secrétaire personnel du roi Georges VI

C'est le début d'une enfance solitaire et agitée, entre la France, l'Allemagne et le Royaume-Uni. Sa mère, dépressive, est hospitalisée puis entre dans les ordres, tandis que son père part s'installer à Monaco. Philip, lui, est finalement envoyé en Écosse pour suivre sa scolarité dans un austère pensionnat. Il ne reverra sa famille qu'à de rares occasions.

À partir de 1939, il fait ses classes dans l'armée britannique, au Royal Naval College de Dartmouth (sud de l'Angleterre). Il y découvre sa vocation et y rencontre pour la première fois la princesse Elizabeth. Il a 18 ans, elle en a 13 et tombe sous le charme du beau militaire.

Carrière militaire avortée

Philip sert dans la marine pendant la Seconde guerre mondiale. Il se distingue rapidement et devient l'un des plus jeunes lieutenants de la Royal Navy, promis à une brillante carrière. Il se fiance après la guerre à Elizabeth. Philip est d'abord vu d'un mauvais œil par les membres de sa belle-famille. "Ils le considéraient comme brutal, sans éducation et estimaient qu'il serait probablement infidèle", a révélé Alan Lascelles, secrétaire personnel du roi Georges VI.

L'union de Philip et Elizabeth est célébrée le 20 novembre 1947. Il doit renoncer aux titres qu'il avait reçus à la naissance, mais devient duc d'Édimbourg. Il obtient également la nationalité britannique et adopte le nom - anglicisé - de sa mère, Mountbatten.

"C'était frustrant, la partie la plus intéressante de ma carrière navale venait seulement de commencer."
Le prince Philip

En 1952, la mort du roi George VI propulse Elizabeth sur le trône. Au cours de la cérémonie de couronnement, il fait le serment d'être "l'homme lige" de la Reine et devient à jamais le second de son épouse. Il est contraint de mettre un terme à sa carrière militaire, un déchirement. "C'était frustrant, je venais d'être promu commandant", reconnaîtra-t-il plus tard. "La partie la plus intéressante de ma carrière navale venait seulement de commencer". "Je ne sais pas combien de temps il va tenir, il est comme refoulé", dira à ce propos l'ex-Roi de Yougoslavie.

Record de longévité

Animé par un grand sens du devoir, le prince Philip s'investit toutefois dans son nouveau rôle, jusqu'à devenir parrain de plus de 780 organisations, assumant notamment la présidence du WWF pendant quinze ans. Volontiers ironique, il se construit également une réputation de "gaffeur", à coups de dérapages racistes et de blagues douteuses.

"Charles est un romantique, je suis un pragmatique. Cela signifie que nous voyons les choses différemment."
Le Prince Philip

Chef de famille quand son épouse est cheffe d'État, il entretient une relation notoirement compliquée avec l'aîné de ses quatre enfants, le prince Charles, souvent interprétée comme une répercussion de sa propre enfance, dénuée d'affection parentale.

"Charles est un romantique, je suis un pragmatique", concède-t-il à son biographe Gyles Brandreth. "Cela signifie que nous voyons les choses différemment". Mais la famille royale lui sait gré de son infatigable engagement en faveur de la monarchie. "Il est incroyable. Il a été présent toutes ces années, c'est notre roc", avait salué sa petite-fille, la princesse Eugénie.

Détenteur du record de longévité des conjoints des souverains au Royaume-Uni, le prince Philip avait pris sa retraite publique en 2017, à l'âge de 96 ans, après avoir honoré son 22.219ᵉ et dernier engagement solo: passer en revue une parade des Royal Marines, dont il était le général en chef.

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