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Virgin Galactic peut envoyer des touristes dans l'espace

Le vaisseau SpaceShipTwo de Virgin Galactic peut accueillir jusqu'à six passagers. ©BELGAIMAGE

Virgin Galactic a reçu l'autorisation de faire voler des clients dans l'espace, donnant le feu vert au tourisme spatial. L'action s'envole en bourse.

"Un nouveau chapitre de l'histoire du vol spatial habité s'ouvre." Ces mots de la FAA, l'organisation supervisant le transport aérien aux États-Unis, ne sont même pas exagérés: c'est la première fois qu'elle accorde à une entreprise une licence pour transporter des particuliers dans l'espace.

Pour décrocher cette licence, Virgin Galactic devait vérifier que son matériel, comme ses logiciels, avaient bien fonctionné lors d'un vol test effectué en mai depuis sa base du Nouveau-Mexique avec deux pilotes à bord. La société créée par l'homme d'affaires Richard Branson a bien répondu à cette exigence, a assuré la FAA. C'est "une nouvelle preuve du programme méthodique de test" de l'entreprise, s'est félicité le groupe dans un communiqué séparé.

Virgin Galactic prévoit d'effectuer encore trois vols tests, dont un devrait accueillir Richard Branson à bord. Aucune date n'a été annoncée.

Lancement début de l'année prochaine

"L'autorisation d'aujourd'hui de la FAA nous donne confiance au moment où nous procédons à notre premier vol d'essai en équipage complet prévu cet été", a déclaré le CEO de Virgin Galactic, Michael Colglazier.

Les opérations commerciales régulières devraient commencer début 2022. La société a indiqué avoir déjà vendu quelque 600 billets au prix de 200.000 à 250.000 dollars pour aller flotter quelques minutes à la frontière de l'espace. Le vaisseau SpaceShipTwo peut accueillir jusqu'à six passagers.

Après cette annonce, l'action de Virgin Galactic gagnait plus de 35% dans les premiers échanges à la Bourse de New York.

Son principal concurrent, la société Blue Origin fondée par Jeff Bezos, a de son côté prévu d'envoyer pour la première fois des humains dans l'espace le 20 juillet pour quelques minutes: Jeff Bezos lui-même, son frère Mark et une troisième personne qui a gagné sa place aux enchères en déboursant 28 millions de dollars.

Mais Virgin Galactic devra aussi compter avec la concurrence de SpaceX, fondée par l'autre milliardaire, Elon Musk. Si elle est pour l'instant occupée par un programme de la Nasa visant à envoyer des astronautes dans l'espace, notamment sur la Lune, SpaceX vise sur le long terme à exploiter ce filon du tourisme spatial... voire la colonisation martienne. Rappelons que Richard Branson, Jeff Bezos et Elon Musk ont tous trois investi des milliards de dollars dans leur société respective.

Après cette annonce, l'action de Virgin Galactic gagnait plus de 35% dans les premiers échanges à la Bourse de New York.

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