Voici l'Homo naledi, notre "nouveau" cousin lointain

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Une ancienne espèce humaine jusqu'alors inconnue a été découverte en Afrique du Sud. Une découverte "remarquable" qui pourrait permettre d'en apprendre davantage sur l'évolution de l'Homme.

"Homo naledi", voilà le nom que porte désormais une ancienne espèce humaine tout juste découverte en Afrique du Sud. Dans une grotte difficile d'accès, pas moins de 15 hominidés ont été exhumés près de Johannesburg, sur le site archéologique du "Berceau de l'humanité".

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Parmi les 1.550 os découverts, on compte aussi bien des bébés que de jeunes adultes et des personnes plus âgées. Tous présentent une morphologie homogène, mais les ossements n'ont pas encore été datés.

Cette découverte, "remarquable" selon le Musée d'histoire naturelle de Londres, représente le plus grand échantillon de fossiles hominidés jamais exhumés en Afrique.

• A quoi ressemblait l'Homo naledi?

Classé dans le genre Homo, le même que l'homme moderne, l'Homo nadeli mesurait en moyenne 1 mètre 50 et pesait 45 kilos. "Il avait un cerveau minuscule de la taille d'une orange et un corps très élancé", selon John Hawks, chercheur à l'université de Wisconsin-Madison.

Un comportement étonnamment complexe pour une espèce humaine 'primitive'.
Chris Stinger
Professeur du Musée d'histoire naturelle de Londres

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Par ailleurs, ses mains laissent supposer qu'il avait la capacité de manier des outils. Ses doigts étaient en effet extrêmement incurvés, tandis qu'il est pratiquement impossible de distinguer ses pieds de ceux d'un homme moderne. Ses pieds et ses longues jambes laissent penser qu'il était fait pour marcher longtemps.

Lors de la conférence de presse visant à annoncer la nouvelle, une reconstitution du visage de cette espèce a même été présentée aux journalistes.

PHOTO: Humans meet Homo Naledi. pic.twitter.com/xh0EkM1Rvk— Alex Eliseev (@alexeliseev) 10 Septembre 2015

 

• Un nouveau défi pour les chercheurs

Les ossements exhumés en Afrique du Sud représentent un défi pour les chercheurs, car ils compliquent un peu plus le tableau des hominidés.  L'espèce découverte présente en effet à la fois des caractéristiques propres aux hominidés modernes et anciens.

Certains aspects de l'Homo naledi, comme ses mains, ses poignets et ses pieds, sont très proches de celles de l'homme moderne. Dans le même temps, son petit cerveau et la forme de la partie supérieure de son corps sont plus proches du groupe pré-humain des australopithèques.
Chris Stringer
Professeur du Musée d'histoire naturelle de Londres

Cette découverte pourrait donc permettre d'en apprendre davantage sur la transition, il y a environ 2 millions d'années, entre l'australopithèque primitif et le primate du genre homo, notre ancêtre direct.

• Des corps déposés volontairement

Les chercheurs se sont également interrogés sur les raisons pour lesquelles les ossements se trouvaient dans cette chambre difficile d'accès. Le tunnel pour y accéder est extrêmement raide et tellement étroit que seuls des chercheurs à la morphologie menue ont réussi à se rendre sur les lieux de cette découverte majeure.

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"Nous avons imaginé plusieurs scénarios, y compris la possibilité de l'attaque d'un carnivore inconnu, une mort accidentelle ou encore un traquenard, explique Lee Berger de l'université de Witwatersrand à Johannesburg. On en est arrivé à la conclusion que le scénario le plus plausible était que ces corps avaient été déposés volontairement à cet endroit." Une pratique qui "témoigne d'un comportement étonnamment complexe pour une espèce humaine 'primitive'", conclut le professeur Stringer.

Depuis des années, le "Berceau de l'humanité" est un trésor pour les archéologues et paléontologues. Classée au patrimoine de l'Unesco, cette zone est en effet truffée de grottes et de fossiles de pré-humains et est une véritable mine d'informations sur nos ancêtres. 

Il pourrait y avoir encore des centaines, voire des milliers de fossiles d'Homo naledi à exhumer.
Lee Begrer
Chercheur à l'université de Witwatersrand

Lee Berger l'assure: la chambre où a été trouvé l'Homo naledi "n'a pas encore révélé tous ses secrets, car il pourrait y avoir encore des centaines, voire des milliers de fossiles d'Homo naledi à exhumer".

Parties de squelette d'homo Naledi, espèce humanaine jusque là inconnue. ©AFP

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