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Une vaste bousculade fait au moins 44 morts en Israël

Lag Baomer est une fête joyeuse marquant le souvenir de la fin d'une épidémie dévastatrice. ©EPA

Des dizaines de milliers de personnes participaient, dans la nuit de jeudi à vendredi, à un pèlerinage annuel dans le nord d'Israël pour le plus grand événement public dans le pays depuis le début de la pandémie de Covid-19.

Le plus grand rassemblement en Israël depuis le début de la pandémie de Covid a tourné au cauchemar dans la nuit de jeudi à vendredi après qu'une bousculade géante a fait au moins 44 morts. La tragédie s'est produite lors d'un pèlerinage juif orthodoxe au mont Méron dans le nord du pays.

Après minuit, des appels d'urgence aux secouristes se sont multipliés, et six hélicoptères ont été déployés afin d'évacuer des blessés dans des hôpitaux de Safed et Nahariya, deux villes du nord du pays. Contactée par l'AFP, l'armée israélienne a confirmé avoir déployé des hélicoptères afin de porter secours aux victimes.

Des pèlerins juifs orthodoxes priant au Mont Meron peu avant la catastrophe. ©AFP

Au fur et à mesure de la nuit le bilan s'est alourdi, les secouristes et des sources médicales passant de 20 blessés à des "dizaines" de morts, puis au moins 44 morts. Les secouristes ont évoqué, dans un premier temps, l'effondrement de gradins pour expliquer l'accident, avant de parler de "bousculade" géante. En matinée, la situation était encore tendue, des pèlerins invectivant les forces de l'ordre déployées sur place.

Circonstances encore floues

Des images relayées sur les réseaux sociaux montrent une procession qui fend une foule hyper-compacte et s'approche d'une structure métallique où des religieux se tiennent debout aux abords d'un feu.

Les circonstances exactes ayant mené aux scènes de cohues n'étaient pas claires vendredi, mais un secouriste sur place, Yehuda Gottleib, oeuvrant pour la United Hatzalah, a dit avoir vu des hommes être "écrasés" et "perdre conscience".

"Énorme désastre au Mont Méron", a tweeté en hébreu, dans la nuit, le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu, appelant la population à "prier pour sauver les blessés". "Israël tout entier prie pour la guérison des survivants", a renchéri le chef de l'opposition Yaïr Lapid, disant suivre avec "anxiété" l'évolution de la situation.

Fêter le monde d'après

Le pèlerinage, qui a lieu à l'occasion de la fête juive de Lag Baomer, se tient à Méron, autour du tombeau présumé de Rabbi Shimon Bar Yochaï, un talmudiste du IIe siècle de l'ère chrétienne auquel on attribue la rédaction du Zohar, ouvrage central de la mystique juive.

100.000
personnes
Les autorités avaient permis la présence de 10.000 personnes dans l'enceinte du tombeau présumé de Rabbi Shimon Bar Yochaï. Mais, selon la presse locale, il y en avait 100.000.

Lag Baomer est une fête joyeuse marquant de surcroît le souvenir de la fin d'une épidémie dévastatrice parmi les élèves d'une école talmudique à cette époque.

Plus de pèlerins qu'autorisé

Les autorités avaient permis la présence de 10.000 personnes dans l'enceinte du tombeau mais, selon les organisateurs, plus de 650 bus ont été affrétés dans tout le pays, soit au minimum 30.000 personnes, tandis que la presse locale faisait état de 100.000 personnes sur place.

En 2019, un an avant la pandémie qui avait forcé l'annulation du pèlerinage en 2020, les organisateurs avaient estimé à 250.000 le nombre de pèlerins s'étant rendus sur place.

À la faveur d'une intense campagne ayant permis de vacciner 80% de la population âgée de plus de 20 ans, Israël a rouvert, début mars, bars, restaurants et autorisé de grands rassemblements extérieurs.

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