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Derek Chauvin condamné à 22 ans et demi de prison pour le meurtre de George Floyd

En mai 2020, le policier Derek Chauvin avait maintenu son genou sur le cou de George Floyd, même après que ce dernier avait perdu connaissance. ©Pool via REUTERS

Derek Chauvin, ex-policier de Minneapolis âgé de 45 ans, a été condamné vendredi à 22 ans et six mois de prison pour le meurtre de George Floyd dont il a été reconnu coupable le 20 avril dernier.

Le policier blanc Derek Chauvin est revenu vendredi devant la justice pour être fixé sur sa peine, deux mois après avoir été reconnu coupable du meurtre de l'Afro-américain George Floyd qui a bouleversé l'Amérique. L'agent de 45 ans, qui est incarcéré dans une prison de haute sécurité depuis le verdict, a été condamné à 22 ans et six mois de prison.

"Le tribunal vous condamne à la détention pour une période de 270 mois, soit dix ans de plus que la peine" prévue par le barème du Minnesota, a déclaré le juge Peter Cahill, treize mois jour pour jour après la mort du quadragénaire noir à Minneapolis. "Ma décision n'est pas basée sur l'émotion ou la sympathie" "ni sur l'opinion publique", a-t-il ajouté. "Je ne cherche pas à envoyer un message."

"Qu'aviez-vous en tête quand vous vous êtes agenouillé sur le cou de mon frère, alors que vous saviez qu'il ne représentait aucune menace?"
Terrence Floyd
Frère de George Floyd

Le 25 mai 2020 à Minneapolis, Derek Chauvin avait voulu arrêter George Floyd, soupçonné d'avoir utilisé un faux billet de 20 dollars pour acheter des cigarettes. Avec trois collègues, il l'avait plaqué au sol, menotté, avant de s'agenouiller sur son cou. Le policier avait maintenu sa pression pendant près de dix minutes, indifférent aux râles de George Floyd, mais aussi aux supplications de passants affolés, et ce même une fois le pouls du quadragénaire devenu indétectable.

"Qu'aviez-vous en tête quand vous vous êtes agenouillé sur le cou de mon frère alors que vous saviez qu'il ne représentait aucune menace?" lui a lancé Terrence Floyd au tribunal, en réclamant la "peine maximale", soit 40 ans de réclusion. La fille de George Floyd, Gianna, 6 ans, s'est exprimée par lien vidéo. "Je t'aime et tu me manques", a-t-elle dit à l'adresse de son père, avant que l'accusation et la défense n'entament la présentation de leurs arguments.

Chauvin sort de son silence

Alors qu'il avait gardé le silence pendant son procès, n'exprimant aucun regret ou excuse pour ses actes, Derek Chauvin a pris la parole ce vendredi. Le policier a présenté ses "condoléances" à la famille de sa victime.

"À cause de questions légales en suspens, je ne suis pas en mesure de faire une déclaration formelle à ce stade mais, brièvement, je tiens à présenter mes condoléances à la famille Floyd", a déclaré l'agent blanc de 45 ans lors de l'audience qui était destinée à fixer sa peine. "Il y aura à l'avenir de nouvelles informations, que j'espère intéressantes et qui vous apporterons de la tranquillité d'esprit", a-t-il ajouté, lors de sa première prise de parole publique depuis la mort du quadragénaire noir, le 25 mai 2020.

"Il a abusé de sa position de confiance et d'autorité, a traité George Floyd avec une grande cruauté, a agi en présence de mineurs et a commis son crime en réunion."
Le juge Peter Cahill

Plusieurs habitants de Minneapolis aux abords du tribunal espéraient qu'il écope d'une sentence lourde. Il "n'a vraiment montré aucun égard pour la vie" de George Floyd, estimait Dwayne Johnson, un homme noir de 51 ans. "Il était policier, il aurait dû faire appliquer la loi et doit donc être jugé plus sévèrement", ajoutait Aaron Howard, un jeune homme blanc de 31 ans.

Si le barème des peines dans le Minnesota prévoit un minimum de 12 ans et demi de prison, le juge Peter Cahill avait ouvert la voie à une peine plus lourde en retenant quatre circonstances aggravantes contre le policier. Il "a abusé de sa position de confiance et d'autorité", "a traité George Floyd avec une grande cruauté", a agi en présence de mineurs et "a commis son crime en réunion", a-t-il écrit.

Verdict rapide

Organisé dès mars, le procès de Derek Chauvin avait été suivi par des millions d'Américains. Pendant des semaines, ils ont revécu la scène sous tous ses angles, entendu les témoins du drame raconter leur traumatisme et assisté à un défilé inédit de policiers, venus dénoncer l'attitude de leur ancien collègue.

De son côté, l'avocat de l'accusé, Eric Nelson, a martelé qu'il s'était contenté de suivre les procédures en vigueur dans la police et que la mort de George Floyd était due à des problèmes de santé combinés à l'ingestion de drogues.

Les jurés n'ont pas été convaincus et ont mis moins de dix heures à le reconnaître coupable. Leur décision, le 20 avril, a été accueillie par un grand soupir de soulagement dans le pays, qui craignait de s'embraser à nouveau si Derek Chauvin ressortait libre des audiences.

"Risque d'être tué en prison"

Me Nelson n'a pas changé de ligne de défense ce vendredi. En amont du prononcé de la peine, il avait plaidé que son client avait commis "une erreur de bonne foi" et demandé une peine réduite à la durée déjà purgée.

Les trois collègues de Derek Chauvin seront jugés en mars 2022 pour complicité de meurtre par la justice du Minnesota.

Il a mis en avant le risque que son client, qui a été incarcéré dès l'annonce du verdict dans un établissement de haute sécurité, soit tué en prison. En parallèle, il a demandé l'annulation du procès, notamment en raison de doutes sur l'impartialité de certains jurés. Vendredi matin, le juge Cahill avait rejeté sa requête, estimant qu'il avait "échoué à prouver" ses allégations.

Le dossier judiciaire ne s'arrêtera pas là: les trois collègues de Derek Chauvin seront jugés en mars 2022 pour "complicité de meurtre" par la justice du Minnesota. En parallèle, les quatre hommes devront aussi affronter un procès devant la justice fédérale qui les a inculpés pour "violation des droits constitutionnels" de George Floyd.

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