La Belgique investit dans un avion ravitailleur A330 MRTT

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Le gouvernement consacre 258 millions d'euros à une participation belge à une flotte d'avions ravitailleurs européens, ce qui représente la valeur d'un appareil. Les avions seront la propriété de l'Otan.

Le conseil des ministres a décidé vendredi de consacrer 258 millions d'euros à la participation belge à une flotte d'avions ravitailleurs européens, un montant qui correspond à la valeur d'un appareil Airbus A330 MRTT (Multi Role Tanker Transport), a annoncé le ministère de la Défense.
        Cette décision belge fera donc passer de sept à huit appareils la flotte européenne en gestation en vertu du programme MMF (Multinational Multi Role Tanker Transport) mené au profit de l'Union européenne et de l'Otan pour compenser l'une des principales lacunes des armées européennes.
     L'Allemagne, la Norvège, les Pays-Bas et le Luxembourg ont déjà passé une commande ferme de sept Airbus A330-200 MRTT, construits par Airbus Defence and Space (ADS), une filiale du groupe européen Airbus.
     Les huit ravitailleurs sont acquis et opérés selon le principe européen de "pooling and sharing" (en français "partage et mutualisation"), a précisé le ministre de la Défense, Steven Vandeput (N-VA), dans un communiqué.
     Le programme MMF sera ainsi financé par cinq pays, qui disposeront de droits d'exploitation exclusifs pour ces appareils appartenant à l'Otan, selon un accord de mise en commun.
     Les appareils seront configurés pour des missions de ravitaillement en vol de tous les avions de combat actuels ou futurs (l'américain F-35 Lightning II, le français Rafale et l'Eurofighter européen), de transport de passagers et de fret, et d'évacuation sanitaire.
     La livraison des sept premiers appareils est prévue entre 2020 et 2022, selon Airbus.
     Mais la Belgique devrait pouvoir recourir rapidement - avant la livraison du 8ème appareil, qui devrait être opérationnel vers 2025, selon M. Vandeput - aux A330 MRTT du "pool" pour des missions de ravitaillement de ses F-16 ou d'évacuation sanitaire, selon l'entourage de M. Vandeput.
     Le programme MMF a été initié par l'Agence européenne de Défense (AED) en 2012. L'Organisation européenne de coopération en matière d'armement (OCCAR) gère la phase d'acquisition du MMF en qualité d'agent d'exécution du contrat pour la NSPA, une agence de l'Otan. Au terme de cette phase, la NSPA sera responsable de la gestion complète du cycle de vie de la flotte.


Eprouvé au combat

    Une partie au moins de ces avions seront immatriculés aux Pays-Bas et basés à Eindhoven (sud des Pays-Bas) pour remplacer les actuels ravitailleurs KDC-10 de la force aérienne néerlandaise, avec une base avancée à Cologne (Allemagne). Les coûts et le personnel seront répartis en fonction du nombre d'heures de vol requises par chaque pays, sous la supervision du commandement européen du transport tactique (EATC, établi à Eindhoven),
     La "vision stratégique" pour l'armée belge à l'horizon 2030 avalisée en juin 2016 par le gouvernement Michel prévoit d'investir dans un tel appareil à hauteur de 300 millions d'euros lors de la période 2024-2027. Le  document prévoit également le remplacement des avions de combat F-16, de  la plupart des navires de la Marine et du parc des véhicules blindés.
     Eprouvé en combat, l'A330 MRTT est équipé d'une perche de ravitaillement caudale dite ARBS (Aerial Refuelling Boom System) d'Airbus et de deux nacelles de ravitaillement tuyau/panier sous voilure. Les deux systèmes permettent de ravitailler en vol tous les types d'avions (de combat ou de transport) en service en Occident.
     Selon la Défense, ce type d'appareil totalise à ce jour 56 commandes fermes par huit pays. La France en a commandé neuf exemplaires - sur un besoin total exprimé de douze avions -, avec une première livraison prévue en 2018. Ce modèle a également été sélectionné par l'Inde et le Qatar. Il avait même été un moment retenu par les USA, avant que le marché ne soit annulé et réattribué à Boeing.
          C'est la première fois que la composante Air belge investit dans ce genre d'appareil.

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