Le nouveau port allemand à Wilhelmshaven veut détrôner Anvers et Rotterdam

L'inauguration du projet, d'un volume de plus d'un milliard d'euros financé en grande partie par l'Etat régional de Basse-Saxe, est prévue le 5 août.

La petite ville allemande de Wilhelmshaven veut faire de l'ombre à Rotterdam et Anvers: un port en eaux profondes y voit le jour, qui pourra accueillir les porte-conteneurs géants en provenance d'Asie.

Une grande étendue de sable où s'affairent quelques pelleteuses, une poignée de bâtiments en cours de construction et, sur le front de mer, quatre portiques de manutention fraîchement arrivés de Chine. "Ce sont les plus grands du monde", commente fièrement Jan Miller, directeur de la zone logistique qui flanquera le nouveau port.

Ces portiques de 83 mètres de haut doivent servir au chargement et déchargement des porte-conteneurs géants que le JadeWeserPort a vocation à accueillir très bientôt. Quand exactement? C'est toute la question.

L'inauguration du projet, d'un volume de plus d'un milliard d'euros financé en grande partie par l'Etat régional de Basse-Saxe, est prévue le 5 août.

Un bateau du danois Maersk, plus gros opérateur de porte-conteneurs du monde, sera sans doute là le jour J, assure Thilo Heinrich, porte-parole de l'armateur qui est pour le moment le seul client du nouveau port.

"Nous sommes en discussion avec d'autres, mais n'avons pas encore conclu d'autre contrat concret", reconnaît Marcel Egger, directeur d'Eurogate, la société qui opère la zone portuaire.

La zone industrielle attenante doit abriter des entreprises de logistique et de services. Un seul client est là aussi en cours d'implantation pour l'instant.

"C'est sûr, il ne va pas y avoir une activité frénétique sur les quais dès le premier jour", admet M. Miller, qui pronostique que le JadeWeserPort travaillera à plein régime "dans cinq à sept ans".

Des porte-conteneurs de plus en plus gros

A cet horizon, le pari est que Wilhelmshaven sera devenu incontournable parce que ce sera l'un des seuls ports en Europe à même d'accueillir les porte-conteneurs géants, d'une capacité de plus de 10.000 EVP (équivalent vingt pieds, l'unité de mesure de volumes dans le secteur), qui seront légion sur les océans mondiaux.

La tendance est en effet à des bateaux de plus en plus gros: à l'heure actuelle, quelque 250 bateaux de plus de 10.000 EVP sont en circulation, mais des navires de 16.000 voire 18.000 EVP sont en cours de construction.

Plus ils sont gros, plus les bateaux ont besoin de profondeur pour accoster, et tous les ports d'Europe sont loin de pouvoir la leur offrir. Rotterdam, aux Pays-Bas, et Anvers et Zeebrugge, en Belgique, sont des ports en eaux profondes.

Wilhelmshaven, qui garantit une profondeur de 18 mètres même à marée basse, va s'ajouter à la liste. Et permettre à l'Allemagne, dont le commerce avec l'Asie est de plus en plus intense dans les deux sens, de rester présent sur ce marché.

"Nous ne voulons pas laisser à Rotterdam" tout le trafic de ces porte-conteneurs géants, explique M. Miller. Et Wilhelmshaven, 81.000 habitants et déjà le premier port pétrolier allemand, se prêtait bien au projet.

"A long terme, la côté allemande a absolument besoin de capacités supplémentaires", Hambourg et Bremerhaven ne pouvant pas accueillir les gros bateaux du futur, confirme Sönke Maatsch, expert de l'Institut de transport et logistique maritime de Brême (nord). De ce point de vue le projet "est sensé", ajoute-t-il, même si "le timing est un peu moins bon".

Depuis la décision de construction en 2001, et le début des travaux en 2008, la crise de 2008/2009 est venue laminer le commerce maritime, encore en train de panser ses plaies. Les volumes qui transitent par les ports allemands "sont actuellement au niveau d'il y a quatre ou cinq ans", explique M. Maatsch.

Le pari pris il y a dix ans mettra donc sans doute un peu plus de temps que prévu à être tenu.

Mais la tendance est là, "les volumes transportés augmentent", assure M. Heinrich de Maersk, et "Wilhelmshaven nous servira pour des volumes supplémentaires".

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