Du paternalisme au réalisme

Il y a des symboles qu'on préférerait conserver intacts. En dépit du bon sens, peut-être. Mais c'est comme ça, certaines entreprises suscitent des sentiments différents, sans doute parce qu'elles véhiculent des valeurs que l'on aimerait immuables. Solvay, en Belgique, est l'un de ces groupes. Avec tout le poids que cela suppose sur les épaules des dirigeants qui doivent prendre des décisions difficiles.

Il y a 17 ans, Solvay décidait de fermer son usine de Couillet, le site qui abritait la toute première soudière fonctionnant selon le procédé mis au point par Ernest et Alfred Solvay, en 1863. L'usine était obsolète et déficitaire, la décision était inéluctable. Interrogé quelques années plus tard sur l'ensemble de sa carrière, le baron Daniel Janssen, arrière-arrière-petit-fils du fondateur, affirmait que son plus mauvais souvenir était, précisément, d'avoir dû fermer l'usine de Couillet, le véritable berceau du groupe familial.

Familial, le mot-clé pour une société qui a jusqu'à présent réussi à fédérer des générations d'actionnaires de plus en plus fournies. Longtemps, Solvay a d'ailleurs été dirigé par des membres de la famille fondatrice. Jusqu'au jour où la nomination d'un CEO extérieur à la famille s'est imposée comme la meilleure décision à prendre.

Car les temps changent vite. Cette année, Solvay semble être entré de plain-pied dans un univers plus impitoyable. Un monde où il faut savoir couper une branche (la pharma) avant qu'elle ne donne moins de fruits. Où il faut parfois se résoudre à se séparer de centaines de collaborateurs. Où il faut même quitter un autre berceau, le quartier général d'Ixelles, pour s'installer dans des locaux plus fonctionnels mais certainement moins chargés d'histoire.

Ernest Solvay est considéré comme l'initiateur du paternalisme social en Belgique. Mais un chef d'entreprise doit aussi faire preuve de réalisme. C'est peut-être le prix à payer pour conserver le centre de décision d'une entreprise importante en Belgique.

 

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