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Leçon pour les investisseurs: les “facilitateurs” sont les vrais gagnants dans la course à la durabilité

L'écologisation de notre économie est une tâche colossale, dont l’électrification est un pilier essentiel. Or, ce que l'on peut électrifier, on peut aussi le décarboner. Les émissions sont ainsi transférées de l'utilisation de l'énergie (un moteur à combustion interne dans une voiture) vers l'endroit où l'énergie est générée (la centrale électrique), et c'est précisément là que peuvent être exploitées des sources d'énergie à faible teneur en carbone. Cette électrification vient à peine de commencer.

Prenons l'exemple des transports. La conversion du parc mondial actuel de voitures équipées de moteurs à combustion interne en véhicules à moteurs électriques nécessiterait 250 TWh de capacité de batterie. Les ventes de véhicules électriques ont représenté environ 0,5 TWh de capacité de batterie en 2023. La route, on le voit, est encore longue.

En outre, ce chemin est parsemé d'obstacles quasiment insurmontables. La production de batteries exigerait une telle quantité de matières premières que nous nous heurterions bientôt à des limites importantes en termes d'extraction de lithium et de nickel, notamment. Ces métaux étant utilisés pour les batteries des véhicules électriques, leur demande exploserait logiquement. La BCE elle-même a mis en garde contre le risque de pénurie et la greenflation ou climateflation qui l'accompagnerait.

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Reality check

C'est d'ailleurs ce qui s'est produit dans un premier temps. Le prix du lithium et d'autres métaux a explosé en 2022, lorsque la guerre en Ukraine a fortement perturbé le marché. On craignait qu'il s'agisse du signe avant-coureur d'une pression continue sur les prix. La réalité a prouvé le contraire. En 2023, le prix du carbonate de lithium a en effet chuté de plus de 80%, et le cours du nickel a été divisé par deux.

Si la demande a été plus faible que prévu, le perfectionnement de la technologie chimique et des techniques d'intégration des batteries dans les voitures fera également baisser le prix des batteries pour véhicules électriques de 11% par an en moyenne au cours des prochaines années, selon les analystes de Goldman Sachs. Entre-temps, de nombreuses études sont menées, avec des résultats encourageants, sur des technologies de batteries prometteuses et plus économes en matières premières.

De nombreuses recherches sont menées, avec des résultats encourageants, sur des technologies de batteries prometteuses et plus économes en matières premières.

Bart Abeloos
Invest Office, Crelan

Enseignements

En tant qu'investisseur, quelles leçons faut-il tirer de cette situation? Tout d’abord, le marché est efficient. Des niveaux de prix élevés incitent à des investissements dans des capacités supplémentaires, à davantage de recherche, à une efficacité accrue. Ensuite, il ne faut pas sous-estimer la capacité d'innovation. Les défis imposés par une économie à faibles émissions de carbone limitent parfois ce qui est physiquement possible. Pourtant, l'ingéniosité humaine parvient étonnamment souvent à relever ces défis.

Troisième leçon: la tendance à la durabilité ne profite pas forcément le plus à ceux que l'on croit. Les producteurs d'énergie renouvelable traversent une période difficile et disposent de peu de marge de fixation des prix. Bien que la soif de ressources inhérente à la transition verte bénéficie en théorie aux producteurs de matières premières, ces derniers affichent une forte intensité de capital et des cycles très longs, ce qui les empêche de s'adapter avec souplesse à l'évolution de la situation. Selon S&P Global, il faut en moyenne près de 16 ans entre la découverte d'une réserve de matières premières et le début de la production.

Les gagnants des mégatendances sont dès lors à chercher plutôt parmi les “facilitateurs”, ces entreprises qui fournissent des technologies ou services permettant à d'autres de jouer leur rôle dans la mégatendance. Pensez aux fabricants de semi-conducteurs dans le domaine de l'intelligence artificielle. Dans le cas de la durabilité énergétique, on peut aussi évoquer les “ennuyeux” producteurs de circuits intelligents, d'éoliennes, de câbles électriques et de technologies de batteries.

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