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“Notre ambition est de ralentir le processus de vieillissement”

Ann Beliën, CEO de Rejuvenate Biomed

Peu de start-up belges travaillent sur un défi aussi unique que Rejuvenate Biomed. L'entreprise biotech, basée dans le parc scientifique de Diepenbeek, a l’ambition d’accroître les années de vie en bonne santé de l’être humain.

Nous mourrons tous, évidemment. Mais la façon dont nous vivons nos dernières années ne doit pas nécessairement être marquée par les maladies de vieillesse. C’est en tout cas l’avis de la Dre Ann Beliën qui a fondé en 2017 la société biotech indépendante Rejuvenate Biomed. Une start-up investie d'une mission unique.

Que fait exactement Rejuvenate Biomed?

“Nous développons des médicaments visant à ralentir le processus de vieillissement. Cela ne signifie pas que nous vivrons plus longtemps, mais que notre qualité de vie sera meilleure en fin de parcours. Le vieillissement est un processus biologique, et la biologie peut être influencée. Notre mode de vie a déjà beaucoup changé au cours des dernières décennies: nous mangeons plus sainement et faisons plus d'exercice. Si cette évolution a un effet positif sur la façon dont nous vieillissons, elle ne supprime pas la nécessité de médicaments qui agissent au niveau cellulaire. C'est pourquoi nous misons sur la restauration des mécanismes biologiques.”

Comment l'entreprise a-t-elle vu le jour?

“Rejuvenate Biomed est née lorsque mon père a souffert de plusieurs maladies de vieillesse. Dès qu'une maladie était stabilisée, une autre apparaissait. En tant que scientifique, j'ai eu du mal à accepter cela. Je me suis ensuite intéressé à la biologie du vieillissement et j'ai commencé à chercher les mécanismes biologiques sous-jacents.

Nous voulons être en mesure de traiter plusieurs organes en même temps.

J'aime les comparer à une carte du monde. Si vous donnez à chaque pays une couleur individuelle, vous obtenez une belle mosaïque. Si vous colorez ces mêmes pays par langue, votre mosaïque sera très différente. Vous pouvez comparer les pays aux organes et les langues aux mécanismes biologiques. Vous constaterez que certains mécanismes biologiques jouent un rôle majeur dans plusieurs organes. C'est une autre façon d'aborder les phénomènes de vieillissement.”

Quels outils développez-vous pour ralentir le processus de vieillissement?

“Nous avons un portefeuille de produits. Notre premier candidat médicament est le RJx-01. Nous voulons l'utiliser pour contrecarrer la défaillance musculaire. Car la force musculaire diminue avec le vieillissement – c’est ce que l’on appelle la sarcopénie. Il faut distinguer ici l'insuffisance musculaire chronique, qui résulte du processus de vieillissement, de l'insuffisance musculaire aiguë, qui apparaît après une période d'immobilisation, par exemple lors d'une maladie de longue durée ou lorsque vous êtes plâtré. En étudiant la seconde, nous pouvons développer des médicaments pour contrer la première.

La biotechnologie suit un parcours de plusieurs années. Nous sommes dans la phase 1 de l’essai clinique, où nous nous concentrons sur la sécurité et l'effet du médicament. Cette étape est suivie d'une deuxième et d'une troisième phases, puis d'une soumission aux autorités réglementaires. Il faudra encore au moins cinq ans pour mettre ce médicament sur le marché.”

Quels sont les autres médicaments en cours de développement?

“Nous choisissons la maladie à cibler en premier lieu en fonction des données. Avec le RJx-01, il s'agit d'abord de la sarcopénie. Cependant, nous savons, grâce aux données actuelles, que le RJx-01 sera également utilisable pour d'autres états pathologiques. Lesquels, nous ne sommes pas encore autorisés à le révéler. De même, avec les RJx-02 et RJx-03, les données vont nous apprendre pour quelles maladies de la vieillesse nous pouvons faire la différence.”

La lutte contre le vieillissement occupe l'homme depuis des siècles. Pourquoi pensez-vous que vous serez plus à même d'y répondre?

“L'avenir nous le dira mais les données sont très prometteuses. Nous travaillons avec des produits qui ont déjà été jugés sûrs pour l'être humain, alors que d'autres optent pour des produits totalement nouveaux. Nous pouvons dès lors développer nos molécules plus rapidement. Mais nous ne sommes évidemment pas le seul acteur dans ce domaine. Nous entretenons des contacts étroits avec nos collègues, nous nourrissons tous la même passion pour la biologie. Ensemble, nous abordons le processus de vieillissement de manière holistique. Nous nous attaquons ainsi à plusieurs maladies du vieillissement en même temps.”

Avez-vous dû changer de cap ces dernières années pour atteindre cet objectif?

“Il m'a fallu un certain temps pour quitter mon travail intéressant et mes collègues fantastiques chez Janssen Pharmaceutica. Comme je suis une scientifique de formation, j’ai dû me remettre à jour en matière d'entrepreneuriat. C'était un grand changement pour moi!

Le vieillissement est un processus biologique, et la biologie peut être influencée.

Nous avons en outre procédé à des ajustements dans l'entreprise lorsque cela était nécessaire. Par exemple, nous avons appris qu'il n'existe pas de voie réglementaire permettant de développer des médicaments qui affectent plusieurs organes simultanément. Par conséquent, nous avons dû identifier le premier organe visé tout en visualisant d'autres organes qui pourraient bénéficier de notre médicament.

Heureusement, en la personne du Dr Ajit Shetty, qui a longtemps dirigé Janssen Pharmaceutica, nous avons un président extraordinaire à la tête de notre conseil d'administration. Il est très accessible et donne son avis sur les décisions importantes, de même que les autres membres du conseil. Et sur le plan international, il ouvre de très nombreuses portes à notre entreprise.

En tant que société, nous avons toujours été très ouverts sur le monde, avec des employés très diversifiés et talentueux. Dans le même temps, nous avons fait le choix d'être ancrés sur le campus universitaire de Diepenbeek. Le Health Campus y est en plein essor. Nous nous trouvons à l’intersection des cours STEM des écoles supérieures, de l’université de Hasselt et des entreprises internationales.

Bien sûr, la crise sanitaire nous a aussi durement touchés, sur le plan tant financier que de nos expériences. Nous avons donc décidé de diviser notre investissement en un cycle de capital préclinique et un cycle de capital clinique. Cette approche nous a par ailleurs fait réfléchir à la durabilité. Nous avons tenté de construire notre laboratoire avec un maximum de matériaux recyclés de qualité provenant du monde entier.

Le lancement de Rejuvenate Biomed a représenté un défi majeur. Mais c'était aussi un saut mûrement réfléchi dans l'inconnu. Je ne regrette absolument pas cette décision et j'envisage l'avenir avec confiance.”

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