Les propulseurs de Voyager 1 remis en route après... 37 ans

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Cette prouesse de la Nasa va permettre de prolonger d'un an ou deux la vie de l'engin humain le plus éloigné de la Terre, le seul à être sorti du système solaire.

Après 37 ans passés dans l'espace sans être utilisés, quatre propulseurs de la sonde Voyager 1, la construction humaine la plus éloignée de la Terre, ont été remis en service avec succès, a indiqué la Nasa vendredi.

Cette prouesse "va permettre de prolonger la vie de Voyager 1 de deux ou trois ans", s'est félicitée dans un communiqué Suzanne Dodd, directrice de projet pour la Nasa.

Les propulseurs servent à orienter Voyager 1 dans une direction propice pour que ses antennes puissent communiquer avec la Terre.

La sonde Voyager 1, qui depuis son lancement il y a quarante ans a changé l'histoire de l'astronomie, se déplace dans l'espace interstellaire à presque 17 kilomètres par seconde et se trouve actuellement à plus de 21 milliards de kilomètres de la Terre. Elle est le premier objet de fabrication humaine à être sorti de notre Système solaire.

La remise en service de propulseurs à cette distance était donc un véritable défi.

"Si vous essayez de démarrer une voiture qui est restée dans un garage pendant des décennies, vous ne attendrez probablement pas à ce que le moteur démarre", a par ailleurs souligné la Nasa pour insister sur le fait que ces propulseurs n'avaient plus fonctionné depuis novembre 1980.

"Les ingénieurs de la Nasa ont dû examiner les logiciels qui avaient été codés dans un langage obsolète".
Chris Jones
Ingénieur en chef de la Nasa

Pour parvenir à leurs fins, les ingénieurs de la Nasa ont donc dû "examiner les logiciels qui avaient été codés dans un langage obsolète", a raconté l'ingénieur en chef Chris Jones.

Et les scientifiques ont attendu pendant 19 heures et 35 minutes que le résultat de leur test parcoure, à la vitesse de la lumière, l'immense distance séparant la sonde de la Terre, avant de constater mercredi le succès de leur mission.

A partir de janvier, ces quatre propulseurs reprendront donc du service en remplacement d'autres propulseurs dont les ingénieurs avaient constaté une dégradation depuis 2014.

Et compte tenu de la réussite du projet sur Voyager 1, la Nasa envisage de réaliser un test similaire sur Voyager 2, sa jumelle, dont les propulseurs sont toutefois en meilleur état.

Le programme Voyager est un programme d'exploration robotique dont l'objectif est d'étudier les planètes extérieures du Système solaire. Il comprend deux sondes spatiales identiques Voyager 1 et Voyager 2 lancées en 1977 qui ont survolé les planètes Jupiter, Saturne, Uranus, Neptune ainsi que 48 de leurs satellites. Les données collectées par les 9 instruments portés par chaque sonde en font sans doute la mission d'exploration du Système solaire la plus fructueuse sur le plan scientifique de toute l'histoire spatiale.


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